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January 30
06:24 2015




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The wrenching, Oscar-nominated “Timbuktu” depicts Mali under jihadist rule — but it’s far more than an issue drama

“Timbuktu”: A timely African film on Islam — and a spectacular breakthrough
Even when you get past the eerie-coincidence level of Abderrahmane Sissako’s Oscar-nominated “Timbuktu” — a film about the causes, consequences and contradictions of Islamic extremism, made by an African director who lives in France – it’s an extraordinary accomplishment, a heartbreaking, visually spectacular and largely accessible work from a cinematic master who is more than ready for international attention. (Sissako’s previous film, “Bamako,” although more directly confrontational in a Brechtian or postmodern vein, is also amazing.) This rich, complex tragedy of life in the northern desert of Mali under jihadist occupation never feels didactic or driven by overweening ideology. But every scene and every image, every novelistic shift in tone or mood or perspective, is designed to cut through the stereotypes and misconceptions that divide our world.

Like all the best political art, “Timbuktu” forges a human connection first and foremost, and so drives home its points with subtle force. When we see that a nomadic Tuareg tribesman’s domestic life is full of familiar strife and comedy, or see Islamic militants affiliated with al-Qaida as bored young guys more interested in arguing about their favorite European soccer teams than in enforcing Shariah law, then we no longer perceive their situation as utterly alien or incomprehensible. I don’t kid myself that the people who complain loudly about the absence or silence of “moderate Muslims” would ever go see a movie that so directly challenges their Western-centric worldview. But I wish they would, both because “Timbuktu” vividly depicts the courageous resistance of ordinary Muslims, especially Muslim women, to fundamentalist tyranny and because it makes the crucial but heretical point that Islamic militants are also human beings, and more likely to be driven by human motivations like greed or lust or power than by apocalyptic zealotry.

With all the attention paid to what the Oscar nominations got wrong this year, especially with respect to Ava DuVernay’s “Selma,” the academy should also get credit for recognizing this landmark African film. “Selma” and “Timbuktu,” each named for an important city in the history of black people on planet Earth, are films linked by hidden cultural threads, and films that represent breakthroughs on their own terms. “Timbuktu” might ultimately be more important than “Selma,” on a global-historical scale, and Sissako represents a radical alternative to Hollywood conventions of cinema and storytelling in a way DuVernay simply does not or cannot. (I am not discounting the subtle technique and shift in perspective she brought to “Selma.”) And let’s face it, this is a movie about a semi-comprehensible conflict involving Arabs and black Africans in a country most Americans couldn’t find on a map in 20 guesses. Every additional viewer lured in by the Oscar nomination is, in all seriousness, a positive social benefit.

Timbuktu, or Tombouctou in the French-African spelling, is a small city on the southern edge of the Sahara that was once an important center for trade and Islamic scholarship under the medieval Mali Empire. Today it’s pretty much a desert backwater, albeit one that comes with a lot of symbolism. Sissako, who was raised in Mali but has lived mostly in France for the last 25 years, is well aware that the name sounds exotic and mysterious to Western ears, and also that for many Africans and their descendants it stands for a bygone age of pre-colonial African glory. His movie never directly mentions any of those things. It’s about the lives and struggles of the people of contemporary Timbuktu in the age of mobile phones, global pop culture and international conflict by proxy. I’m sure Sissako is not in favor of the reported destruction of thousands of Timbuktu’s ancient manuscripts by the jihadist fighters who conquered the town in 2012; he’s making the point that people who lived there had more pressing concerns.

Along a river on the outer fringes of Timbuktu — Sissako actually shot the film in neighboring Mauritania, where he was born — live the Tuareg herdsman Kidane (Ibrahim Ahmed) and his wife, Satima (Toulou Kiki), along with their 12-year-old daughter, Toya, and Issan, an orphaned boy they have adopted. This loving and almost idyllic family has one foot in the past and one in the present: They sleep in a traditional open-door tent, as the Tuareg people have done for centuries, but their cow is named GPS, in tribute to a technology that is undoubtedly useful for desert navigation. (I assumed that this idealized family unit, standing against a climate of religious warfare and intolerance, was inspired by the similar family and similar context of Ingmar Bergman’s “The Seventh Seal.” Just my own Eurocentrism at work, apparently; Sissako says he has never seen that film.)

A worsening chain of violence that begins with entirely ordinary events — among them Issan’s boyish inattentiveness to GPS, the wayward cow, and Kidane’s angry feud with a neighboring fisherman – will ultimately suck this family into the tragic catastrophe of Timbuktu, which has been taken over by a motley crew of foreign fighters, mostly Arabs from North Africa who don’t even speak the local languages. Music, alcohol, tobacco, sports and even public laughter are all forbidden; women, of course, must cover themselves head to toe and never go out unchaperoned; men without beards are subject to beating, abuse and fines. Townspeople fight back whenever and however they can, at enormous risk: An angry saleswoman in the marketplace tries to shame her oppressors; a group of hedonistic musicians (led by the magnetic Malian singer Fatoumata Diawara) hold a clandestine late-night party, daring their neighbors to denounce them. In perhaps the film’s most powerful and poetic sequence, a group of boys play soccer on a dirt field – with an imaginary ball.

Sissako’s genius as a filmmaker lies in a vision that is both capacious and intimate, that sees both grand, deterministic world-historical forces and individual folly and/or heroism at work. At the head of the local jihadist militia we do not find some wild-eyed lunatic muttering about Allah but a doleful Libyan named Abdelkerim (played by Tunisian-French actor Abel Jafri), whose dedication to the cause seems highly suspect. He is evidently educated, since he speaks French and a little English, he vainly attempts to conceal his chain-smoking from his subordinates, and he’s both fascinated and unsettled by the prophetic rantings of Timbuktu’s resident witch or madwoman (memorably portrayed by the Haitian dancer and actress Kettly Noël). While Abdelkerim is certainly not a sympathetic figure, given his lustful designs on Satima, he’s an altogether recognizable one – a mid-career, mid-level, semi-corrupt army officer, who’s looking out for No. 1.

I don’t want to say much about the details of Kidane’s collision with the small-minded tyranny of Timbuktu’s new rulers, because even at the level of melodrama “Timbuktu” is full of intense twists and turns. Let’s just say that it’s a sad and wrenching tale but also a tale of love and hope and the shared power of culture, one that suggests that over the long haul Africa’s people are stronger than any oppressive ideology. To view history from an African perspective, Sissako tells us, does not mean abandoning notions like complexity or irony or shared responsibility; the more important paradigm shift is about recognizing that Africans are not the victims or passive subjects of history, any more than “we” are. You wouldn’t know this from the movies, at least up till now, but Africans have been creating their own story all along, and can tell it for themselves.

”Timbuktu” is now playing at Film Forum and the Lincoln Plaza Cinema in New York, the Laemmle Royal in Los Angeles and the Sundance Kabuki in San Francisco. It opens Feb. 6 in Boca Raton, Fla., Encino, Calif., Fort Lauderdale, Fla., Irvine, Calif., Miami and Pasadena, Calif.; Feb. 7 in Columbus, Ohio; Feb. 13 in Berkeley, Calif., Huntington, N.Y., Phoenix, Pleasantville, N.Y., Seattle and Tucson, Ariz.; and Feb. 20 in Detroit and Portland, Ore., with more cities and home video to follow.

FRENCH VERSION

La déchirante, nominé aux Oscar « Tombouctou » dépeint le Malien vertu de la règle de djihadistesmais il est bien plus qu’undrame de la question
ANDREW O’HEHIR

« Timbuktu »: un film africain en temps opportun sur l’Islametune percée spectaculaire

Même quand vous avez passé le niveau de l’étrange coïncidencede Tombouctou”de Abderrahmane Sissako nominé aux Oscar”,un film sur les causes, les conséquences et les contradictions del’extrémisme islamique, faite par un réalisateur africain qui vit enFrance c’est un accomplissement extraordinaire, une oeuvredéchirante, visuellement spectaculaire et largement accessibled’un maître cinématographique qui est plus que prêt pour attirer l’attention internationale. (Sissako du précédent film, « Bamako »,bien que plus directement conflictuelle dans un brechtien ouveine postmoderne, est également étonnant.) Cette tragédieriche et complexe de la vie dans le désert du Nord du Mali, sousoccupation djihadiste jamais se sent didactique ou pilotées paridéologie démesuré. Mais chaque scène et chaque image,chaque quart de travail romanesque dans ton ou humeur oupoint de vue, est conçu pour couper à travers les stéréotypes etles idées fausses qui divisent notre monde.

Comme tout l’art de meilleures politique, « Timbuktu » forgesune connexion humaine d’abord, et donc les lecteurs Accueil sespoints avec force subtile. Quand on voit que la vie domestiqued’une tribu nomade des Touaregs regorge de comédie et de laguerre familier, ou voir des militants islamistes, affiliés à al-Qaidacomme ennuyer jeunes mecs plus intéressés à argumenter surleurs équipes de football européen préféré qu’en application de la charia, alors que nous percevons n’est plus leur situationcomme totalement étrangères ou incompréhensible. Je neleurrez pas moi-même que les gens qui se plaignentbruyamment l’absence ou le silence de « modérer les musulmans» aurait jamais aller voir un film ce vrai défie directement leurvision du monde centrée sur l’Ouest. Mais je souhaite qu’ilspouvaient, comme « Timbuktu » illustre avec éclat la résistancecourageuse des musulmans ordinaires, en particulier des femmesmusulmanes, à la tyrannie intégriste et puisqu’il fait l’essentielmais point hérétique que les militants islamistes sont aussi desêtres humains et plus susceptibles d’être entraînés par desmotivations humaines comme l’avidité ou soif ou le pouvoir quepar fanatisme apocalyptique.

 

Avec toute l’attention portée à ce que l’Oscar nominations eumal que cette année, surtout en ce qui concerne les “Selma” de Ava DuVernay, l’Académie devrait également obtenir crédit pourreconnaître ce film africain de point de repère. « Selma » et « Tombouctou », chacune nommée d’une ville importante dansl’histoire des noirs sur la planète terre, sont liés par des threadsculturels cachés de films et films qui représentent les percées àleurs propres conditions. « Timbuktu » pourrait finalement êtreplus important que « Selma, » sur une échelle globale ethistorique et Sissako représente une alternative radicale auxconventions de Hollywood du cinéma et raconter des histoires defaçon DuVernay simplement ne fonctionne pas ou ne peut pas.(Je ne suis pas d’actualisation de la technique subtile et lechangement de perspective, qu’elle a apporté à « Selma ».) Etavouons-le, il s’agit d’un film sur un conflit semi compréhensibleimpliquant des arabes et noirs africains dans un pays, la plupartdes américains ne pouvaient pas trouver sur une carte en 20conjectures. Chaque spectateur supplémentaire attiré par lanomination d’Oscar est, en toute sincérité, une prestation socialepositive.

 

Timbuktu, ou Tombouctou dans le Français-africain,l’orthographe est une petite ville à la lisière sud du Sahara quiétait autrefois un centre important pour le commerce et lesétudes islamiques au titre de l’Empire médiéval du Mali.Aujourd’hui, c’est quasiment un marigot désert, quoique l’un quivient avec beaucoup de symbolisme. Sissako, qui a grandi auMali, mais vit principalement en France depuis les 25 dernièresannées, est bien conscient que le nom sonne exotique etmystérieux aux oreilles occidentales et aussi que pour beaucoupd’africains et leurs descendants, qu’il représente une époquerévolue de la gloire africaine précoloniale. Son film directementne mentionne jamais aucune de ces choses. C’est sur la vie et lesluttes du peuple de Tombouctou contemporain à l’ère destéléphones mobiles, la culture pop mondiale et des conflitsinternationaux par procuration. Je ne sais pas que Sissako n’estpas en faveur de la destruction déclarée de milliers de manuscritsde Tombouctou par les combattants jihadistes qui ont conquis laville en 2012 ; Il fait le point que les gens qui y vivaient avaientplusieurs préoccupations pressantes.

 

Le long d’une rivière sur la marge extérieure de Tombouctou Sissako a en fait tourné le film dans le pays voisin de laMauritanie, il est vivent le pâtre Touareg Kidane(Ibrahim Ahmed) et son épouse, Satima (Toulou Kiki), ainsi queleur fille de 12 ans, Toya et Issan, un garçon orphelin, ils ontadopté. Cette famille aimante et presque idyllique a un pied dansle passé et l’autre dans le présent : ils dorment dans une tentetraditionnelle de porte ouverte, comme l’ont fait pendant dessiècles le peuple Touareg, mais leur vache se nomme GPS

en hommage à une technologie qui est incontestablement utilepour la navigation du désert. (J’ai supposé que cette unitéfamiliale idéalisée, adossé à un climat de guerre religieuse etd’intolérance, a été inspirée par la famille semblable et contextesimilaire de “Le septième sceau. » d’Ingmar Juste mon propreeurocentrisme au travail, apparemment ; Sissako affirme qu’il n’ajamais vu ce film).
Une chaîne d’aggravation de la violence qui commence avec des événements tout à fait ordinaires — parmi eux inattention boyish de Issan GPS, la vache capricieux et rivalité en colère de Kidane avec un voisin pêcheur – va sucer en fin de compte de cette famille dans la catastrophe tragique de Tombouctou, qui a été rachetée par un groupe hétéroclite de combattants étrangers, principalement des arabes d’Afrique du Nord, qui ne parlent même pas les langues locales. Musique, alcool, tabac, sport et rire même public sont interdits ; femmes, bien sûr, doivent se couvrir la tête à l’orteil et ne sors jamais récollection ; hommes sans barbes sont soumis à des coups, les sévices et les amendes. Habitants de la ville se battre chaque fois que, et cependant ils peuvent, à des risques énormes : Une vendeuse en colère sur le marché tente de faire honte à ses oppresseurs ; un groupe de musiciens hédonistes (dirigé par le chanteur magnétique malien Fatoumata Diawara) organiser une fête de fin de soirée clandestine, osant leurs voisins à les dénoncer. Dans peut-être les séquences du métrage plus puissant et poétique, un groupe de garçons jouer au football sur un terrain de dirt – avec une balle imaginaire.Génie de Sissako en tant que cinéaste réside dans une vision qui est spacieux et intime, qui voit les forces historique mondiale grand, déterministes et folie individuelle et/ou héroïsme au travail. À la tête de la milice locale djihadiste, nous ne trouvons pas des yeux hagards murmurant lunatic sur Allah mais lugubres libyen nommé Abdelkerim (joué par l’acteur tunisien-Français Abel Jafri), dont le dévouement à la cause semble très suspect. Il est évidemment instruit, puisqu’il parle Français et un peu l’anglais, il tente vainement de dissimuler son progrès de ses subordonnés, et il a fasciné et déstabilisé par les élucubrations prophétiques de sorcière résidente ou la folle (mémorable interprété par l’actrice Kettly Noël et danseur haïtien) de Tombouctou. Alors que Abdelkerim n’est certainement pas un personnage sympathique, compte tenu de ses desseins lubriques sur Satima, il est tout à fait reconnaissable – un officier de l’armée de mi-carrière, niveau intermédiaire, semi-corrompre, qui recherche n ° 1.
Je ne veux pas dire beaucoup sur les détails de la collision de Kidane avec la tyrannie mesquin des nouveaux dirigeants de Tombouctou, parce que même au niveau du mélodrame « Tombouctou » est pleine de rebondissements intenses et se transforme. Disons simplement que c’est une triste et soulevageconte, mais aussi une histoire d’amour et d’espoir et de lapuissance partagée de la culture, qui donne à penser que sur lelong terme africains sont plus forts que toute idéologieoppressive. Pour afficher l’historique du point de vue africain,Sissako nous dit, ne veut pas dire abandonner les notions telles que la complexité ou ironie ou responsabilité partagée ; le plusimportant changement de paradigme est de reconnaîtrequ’africains ne sont pas des victimes ou des sujets passifs del’histoire, pas plus que « nous » sommes. Vous ne le savez desfilms, au moins jusqu’à présent, mais les africains ont créé leurpropre histoire tout au long et on peuvent dire pour eux-mêmes.
« Timbuktu » joue aujourd’hui au Forum de Film et le cinémaPlaza de Lincoln à New York, le Royal Laemmle à Los Angeles etle Sundance Kabuki dans San Francisco. Il ouvre le 6 février àBoca Raton, en Floride, Encino, en Californie, Fort Lauderdale, en Floride, Irvine, Californie, Miami et Pasadena, en Californie ; Le 7février à Columbus (Ohio) ; Le 13 février à Berkeley, en Californie,Huntington, New York, Phoenix, Pleasantville, N.Y., Seattle etTucson, en Arizona ; et le 20 février à Detroit et à Portland(Oregon), avec plus de villes et de vidéo à suivre.




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